Virus de la grippe. Crédit: BSIP Getty Images

Chaque année, le virus commun est mortel pour beaucoup. Que se passe-t-il dans le corps et qui entraîne la mort ?

Un dimanche de novembre, Alani Murrieta, 20 ans, de Phoenix, a commencé à se sentir malade et a quitté le travail de bonne heure. Elle ne souffrait d’aucun problème médical préexistant, mais sa santé a décliné à un rythme effroyablement rapide, comme l’ont détaillé sa famille et ses amis dans les médias locaux et sur BuzzFeed News.

Le lendemain, elle s’est rendue dans une clinique de soins d’urgence où elle a reçu un diagnostic de grippe et lui a prescrit le médicament antiviral Tamiflu. Mais mardi matin, elle avait du mal à respirer et crachait du sang. Sa famille l’a emmenée à l’hôpital, où les rayons X ont révélé une pneumonie: une inflammation des poumons pouvant être causée par une infection virale ou bactérienne, ou les deux. 

Les médecins ont administré des antibiotiques par voie intraveineuse à Murrieta et l’ont transférée à l’unité de soins intensifs lorsque son cœur s’est arrêté; ils l’ont réanimée mais son cœur s’est arrêté de nouveau. Le mardi 28 novembre à 15h25, un jour après le diagnostic de grippe, Murrieta fut déclarée morte.

Selon l’Organisation mondiale de la santé et les centres américains de contrôle et de prévention des maladies, la grippe entraîne chaque année entre trois et cinq millions de cas de maladie grave et 291 000 à 646 000 décès. les totaux varient énormément d’une année à l’autre. Le CDC estime qu’entre 1976 et 2005, le nombre annuel de décès liés à la grippe aux États-Unis allait de 3 000 à 49 000. Entre 2010 et 2016, le nombre annuel de décès liés à la grippe aux États-Unis a varié de 12 000 à 56 000.

Mais qu’est-ce qu’une « mort liée à la grippe »? Comment la grippe tue-t-elle? La réponse courte et morbide est que dans la plupart des cas, le corps se tue en essayant de se guérir. «Mourir de la grippe, ce n’est pas comme mourir d’une balle ou d’une morsure d’araignée de veuve noire», déclare Amesh Adalja, médecin spécialiste des maladies infectieuses au Centre for Health Security de l’Université Johns Hopkins. «La présence du virus en soi ne sera pas ce qui vous tue. Une maladie infectieuse a toujours une interaction complexe avec son hôte. « 

Après avoir pénétré dans le corps de quelqu’un (généralement par les yeux, le nez ou la bouche), le virus de la grippe commence à détourner des cellules humaines situées dans le nez et la gorge pour se reproduire. L’immense réserve de virus déclenche une forte réaction du système immunitaire, qui envoie des bataillons de globules blancs, d’anticorps et de molécules inflammatoires pour éliminer la menace. 

Les cellules T attaquent et détruisent les tissus hébergeant le virus, en particulier dans les voies respiratoires et les poumons où le virus a tendance à s’installer. Chez la plupart des adultes en bonne santé, ce processus fonctionne et ils récupèrent en quelques jours ou quelques semaines. Mais parfois, la réaction du système immunitaire est trop forte et détruit tellement de tissus dans les poumons qu’ils ne peuvent plus fournir suffisamment d’oxygène au sang, ce qui entraîne une hypoxie et la mort.

Dans d’autres cas, ce n’est pas le virus de la grippe en tant que tel qui déclenche une réponse immunitaire accablante et potentiellement fatale, mais plutôt une infection secondaire qui tire parti d’un système immunitaire taxé. 

En règle générale, les bactéries – souvent une espèce de streptocoque ou de staphylocoque—Infectez les poumons. 

Une infection bactérienne des voies respiratoires peut éventuellement se propager à d’autres parties du corps et du sang, entraînant même un choc septique: réaction inflammatoire agressive mettant en danger la vie tout le corps, endommageant plusieurs organes. 

D’après des études d’autopsie, Kathleen Sullivan, chef de la Division des allergies et de l’immunologie de l’Hôpital pour enfants de Philadelphie, estime qu’environ un tiers des personnes décédées des suites de la grippe meurent parce que le virus submerge le système immunitaire. un autre tiers meurt de la réponse immunitaire à des infections bactériennes secondaires, généralement dans les poumons; et le tiers restant périt à cause de la défaillance d’un ou de plusieurs autres organes.

Outre une pneumonie bactérienne, les complications secondaires de la grippe sont nombreuses et vont des infections relativement bénignes telles que les infections des sinus et des oreilles, aux infections beaucoup plus graves telles que les inflammations du cœur (myocardite), du cerveau (encéphalite) ou des muscles. (myosite et rhabdomyolyse). 

Ils peuvent également inclure le syndrome de Reye, une maladie cérébrale mystérieuse qui débute généralement après une infection virale, et le syndrome de Guillain-Barr, une autre maladie déclenchée par un virus dans laquelle le système immunitaire attaque le système nerveux périphérique. 

Parfois, Guillain – Barr entraîne une période de paralysie partielle ou quasi totale, qui nécessite à son tour une ventilation mécanique pour permettre à la personne de respirer. Ces complications sont moins fréquentes mais peuvent être fatales.

Le nombre de personnes qui meurent d’une réponse immunitaire à l’infection virale initiale par rapport à une infection bactérienne secondaire dépend en partie de la souche virale et de la propreté des espaces dans lesquels les malades sont hébergés. 

Certaines études suggèrent que lors de la fameuse pandémie de grippe mondiale de 1918, la plupart des gens moururent d’infections bactériennes ultérieures. Mais les souches plus virulentes, telles que celles qui causent la grippe aviaire, risquent davantage de submerger le système immunitaire par elles-mêmes. 

« L’hypothèse est que les souches virulentes déclenchent une réponse inflammatoire plus forte », dit Adalja. «Cela dépend aussi du groupe d’âge qui sera attaqué. Au cours de la pandémie de grippe H1N1 2009, le groupe d’âge le plus touché était celui des jeunes adultes et nous avons été témoins de nombreux cas de pneumonie virale primitive. »

Au cours d’une saison typique, la plupart des décès liés à la grippe surviennent chez les enfants et les personnes âgées, qui sont tous deux particulièrement vulnérables. Le système immunitaire est un réseau d’organes adaptatif qui apprend à reconnaître et à réagir au mieux aux menaces au fil du temps. Les systèmes immunitaires des enfants étant relativement naïfs, ils peuvent ne pas répondre de manière optimale. 

En revanche, le système immunitaire des personnes âgées est souvent affaibli par une combinaison d’âge et de maladie sous-jacente. Les très jeunes et les très âgés peuvent également être moins capables de tolérer et de se remettre de l’auto-attaque du système immunitaire. 

Outre les enfants âgés de six à 59 mois et les personnes âgées de plus de 65 ans, les femmes enceintes, les professionnels de la santé et certaines personnes souffrant de certaines maladies chroniques, telles que le VIH / SIDA, l’asthme,

Jusqu’ici cette saison grippale, plus de 6 000 personnes aux États-Unis ont été testées positives pour l’influenza et 856 ont été hospitalisées pour des raisons associées à la grippe confirmée en laboratoire, selon le CDC. Le moyen le plus efficace de prévenir la grippe et ses nombreuses complications potentiellement mortelles est de se faire vacciner.

Ferris Jabr

Source : Scientific American

Traduction : A ta santé

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